1971 – Raymond Tomlinson invente le mail et l’arobase

Raymond Samuel Tomlinson

Cet ingénieur travaillant au service du Gouvernement américain sur le projet Arpanet, met au point deux programmes qui vont changer nos vies : il invente le courrier électronique et l’adresse électronique, matérialisée par l’arobase.

Pourquoi l’e-mail ?

Quelle que soit la façon dont on l’appelle maintenant : e-mail, courriel, mél, ou encore pourriel ou spam… c’est à cet ingénieur que nous devons de passer des heures à consulter nos « boites à lettres électroniques » !

Raymond Tomlinson inventeur du mail et de l'arobase

A l’automne 1971 Ray Tomlinson crée deux programmes :
Send Message permet aux utilisateurs d’un même ordinateur de se laisser des messages ;
CPYNet, permet de copier simultanément des fichiers sur les ordinateurs du réseau Arpanet sur lequel il travaille.

L’idée lui vient alors de les associer pour envoyer des messages entre ordinateurs distants. Quelques lignes de codes et voilà rédigés les programmes « SendMail » et « ReadMail ». Le premier permet l’envoi d’un message via le réseau Arpanet. Le second de récupérer et de lire le message envoyé. Il crée alors deux boites à lettres sur deux ordinateurs voisins. C’est ainsi qu’un NetMail1 effectue son premier « voyage » de quelques mètres ! Ce premier e-mail entre deux machines situées côte à côte ne comporte que les premiers caractères du clavier anglais… “QWERTUYOP” !

Pourquoi l’arobase ?

Pour permettre la circulation des messages, Ray Tomlinson invente aussi l’adresse électronique, et donc le célébrissime « arobase » !
Explication de texte : ce curieux @ est un « logogramme ». Dit autrement, c’est un graphème, à savoir la plus petite unité graphique représentant, par un signe unique, un mot complet.
Pourquoi l’@ ? Pour constituer l’adresse mail à laquelle envoyer le courrier électronique, Ray Tomlinson doit séparer le nom de l’utilisateur (moiparexemple) de celui de l’entreprise (opérateur) qui fait circuler le message. Pour cela, il lui faut un symbole unique et universel. Il choisit l’@ parce qu’il est quasi absent de tous les alphabets traditionnels.

Ray Tomlinson est décédé le 5 mars 2016 à l’âge de 74 ans. Il a été récompensé par de nombreux prix comme le « Webby Award » en 2001 délivré par l’Académie internationale des arts numériques et des sciences. Il reçoit aussi le prix « Princesse des Asturies » en 2009 dans la catégorie Recherche scientifique et technique. En 2011, il reçoit encore le prix « Eduard Rhein ». Il entrera également en 2012 dans le « Hall of Fame » qui distingue les inventeurs d’Internet.

1 Pour Network Mail